Le origini del football americano

Io amo il calcio. Ogni anno aspetto con ansia la stagione autunnale non solo per il clima più fresco e il cambio di colore sulle foglie degli alberi, ma anche perché significa anche l’inizio della stagione calcistica. L’attesa cresce dentro di me al pensiero di vedere la mia squadra scendere in campo ancora una volta e correre per il primo posto nella loro divisione.

Sono stato un fan del gioco, e della stessa squadra, per decenni. Ho visto i giocatori, le squadre e persino l’industria del calcio evolversi e cambiare nel tempo. Il football americano è rimasto uno dei giochi più emozionanti e belli di tutti gli sport professionistici. Nonostante tutto il suo fascino, come e dove ha avuto origine il football americano? Tutti gli sport hanno i loro inizi e quello che ho scoperto mi ha fatto apprezzare ancora di più il gioco.

Durante i primi anni del 1800 un popolare gioco noto come rugby, in cui un pallone viene calciato in porta e viene eseguito su una linea, ebbe i suoi inizi presso la famosa Rugby Boy’s School in Inghilterra. Più o meno nello stesso periodo in America, l’emergere di un gioco chiamato “balloon”, simile al rugby, è stato giocato da un gruppo di studenti di Princeton. Anche le scuole di preparazione della costa orientale come Harvard, Yale, Dartmouth e Rutgers College hanno gareggiato in partite di calcio. A quel tempo questi primi giochi assomigliavano allo stile più tradizionale del “calcio mafioso” giocato in Inghilterra. Le regole erano semplici con un gran numero di giocatori che cercavano di far avanzare la palla in un’area di porta di solito con ogni mezzo necessario. Nel 1855 i palloni gonfiabili fabbricati venivano usati mentre il calcio si evolveva in un gioco di calci e corse.

Dal momento che non c’erano molte regole stabilite, violenza e lesioni erano comuni a causa della durezza del gioco. La crescente brutalità del gioco è diventata una tale preoccupazione pubblica a causa di così tanti feriti e morti, che alcune università lo hanno vietato. Il presidente Theodore Roosevelt ha persino minacciato di vietare il gioco e ha esortato Harvard, Princeton e Yale ad aiutare ad apportare modifiche o perdere lo sport. Alla fine l’Intercollegiate Football Association è stata formata da rappresentanti di Harvard, Columbia e Princeton per stabilire un nuovo codice di regole basato principalmente sulle partite di rugby.

L’uomo responsabile della formazione del football americano come lo conosciamo oggi è stato Walter Camp. Si iscrisse a Yale nel 1876 e guidò il comitato delle regole dell’IFA. Ha proposto di ridurre il numero di giocatori da 15 a 11. Ha contribuito a stabilire la linea di scrimmage e lo snap dal centro al quarterback. Il campo ha anche proposto che le squadre dovessero far avanzare la palla di almeno cinque yard entro tre down. Sono stati istituiti ulteriori cambiamenti come la dimensione ridotta del campo di gioco, le regole di punteggio e il tempo di gioco. Nel 1887 un arbitro pagato e un arbitro furono incaricati per ogni partita e fu consentito il contrasto sotto la vita. Nel 1889 ai funzionari furono dati fischietti e cronometri. Il passaggio in avanti, uno dei cambiamenti più importanti nel gioco, divenne legale solo nel 1906.

Sebbene le regole stessero cambiando, il calcio ha continuato a essere giocato violentemente nello stile dei primi giochi di mafia. È stato necessario apportare modifiche per rendere il gioco più sicuro. Questi cambiamenti furono discussi il 28 dicembre 1905 da sessantadue scuole che si incontrarono a New York City. Alla fine fu costituita la National Collegiate Athletic Association (NCAA). Oltre un secolo dopo il football universitario continua a prosperare come uno dei giochi collegiali più popolari. Dopo la fine dell’IFA, nel 1920 fu costituita l’American Professional Football Association. L’associazione fu successivamente riorganizzata e nel 1922 ribattezzata National Football League.

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