Non sono i polli, è l’ambiente, stupido!

Il 19 maggio 2007, il ministero dell’Agricoltura ha confermato che si è verificato un focolaio di H5N1 nella provincia di Hunan, che ha provocato la macellazione di oltre 11.000 capi di pollame. Il governo provinciale ha immediatamente implementato un piano di emergenza, abbattendo altri 52.800 uccelli per prevenire la diffusione della malattia. Questo è stato il primo focolaio segnalato nel paese in tre mesi. In questo vasto paese, milioni di agricoltori vivono in prossimità di miliardi di polli. Con le condizioni ambientali in tutta la Cina, non dovrebbe sorprendere che gli uccelli, e gli esseri umani, continuino ad ammalarsi.

Nel corso della storia, il popolo cinese è dipeso dalle acque fornite dai suoi sette fiumi principali per la vita stessa. Ma negli ultimi 20 anni, la qualità dell’acqua si è deteriorata a uno stato grave. Il fiume Giallo, a lungo considerato dai cinesi il luogo di nascita della loro civiltà, è stato così abusato per il consumo, l’irrigazione e la produzione industriale che la quantità di acqua che scorre attraverso questo fiume un tempo potente è stata occasionalmente ridotta a un rivolo. Secondo il rapporto della Banca Mondiale pubblicato nel 2001, “China: Air, Land, and Water—Environmental Priorities for a New Millennium”, il 40 per cento dell’acqua in ampi tratti del fiume Giallo è stata classificata come “non adatta al contatto umano, irrigazione e agricoltura.”(1)

L’elenco degli inquinanti fluviali, lungo e disgustoso, comprende prodotti chimici industriali, metalli pesanti, animali morti ed escrementi umani non trattati. Insieme a queste scorie nucleari che provengono dalla sorgente del fiume in Tibet e ai milioni di polli morti che contaminano le acque sotterranee, è solo questione di tempo prima che si verifichino altri focolai umani in Cina.

L’Amministrazione statale cinese per la protezione dell’ambiente riferisce che gli allevamenti di animali industriali sono diventati una delle principali fonti di inquinamento. Nel 1995, più di 1,7 miliardi di tonnellate di letame non lavorato sono state scaricate nei fiumi che servono da approvvigionamento idrico.(2) Nel secondo fiume più grande della Cina, lo Yangtze, le condizioni sono più o meno le stesse. Più di 23,4 miliardi di tonnellate di liquami e rifiuti industriali vengono scaricati nello Yangtze ogni anno. Più del 15 per cento dei campioni di acqua prelevati nel 2001 dallo Yangtze sono stati classificati come “non idonei al contatto umano”. Quella percentuale è certamente aumentata dal 2001 e continuerà a crescere con l’occidentalizzazione della cultura cinese.

L’afflusso di contadini nelle città ha portato le infrastrutture fognarie oltre la capacità. I gestori della maggior parte delle nuove costruzioni riferiscono che le strutture sono collegate a fognature, ma nessuno dei rifiuti è in trattamento; fino all’80% delle acque reflue grezze viene ancora rilasciato direttamente nella rete idrica.(3)

Nel nord-est della Cina, il fiume Liao He è la principale via d’acqua che sfocia nel Mar Giallo da Shenyang, la capitale della provincia di Liaoning. Nel 1999, questo fiume è stato classificato come “adatto solo a scopi industriali che non comportano il contatto diretto dell’uomo con l’acqua”.(4) Sicuramente, è molto più contaminato nel 2007. Non dovrebbe sorprendere che la provincia di Liaoning sia stata la luogo di molti casi umani segnalati di influenza aviaria e di molti grandi focolai tra il pollame negli ultimi tre anni.

Al di là dei gravi problemi di acqua contaminata, la Cina ospita nove delle dieci città identificate come quelle con il peggior inquinamento atmosferico al mondo. Le malattie respiratorie legate all’inquinamento atmosferico sono la principale causa di morte tra bambini e adulti in tutta la Cina, secondo un rapporto del novembre 1999 del World Resources Institute, Urban Air Pollution Risks to Children: A Global Environmental Health Indicator. La broncopneumopatia cronica ostruttiva (BPCO) e la polmonite sono i principali fattori di morte rispettivamente negli adulti e nei bambini.(5)

L’inquinamento atmosferico è stato accusato di disturbi di salute tra milioni di residenti cinesi, tra cui il cancro ai polmoni e la diminuzione della funzione immunitaria. L’aria è così cattiva in tutta la Cina meridionale che le donne nella provincia dello Yunnan hanno i più alti tassi di cancro ai polmoni mai registrati: 125,6 casi ogni 100.000 donne. Confronta questo con le medie nazionali per il cancro ai polmoni tra le donne statunitensi che superano 6,3 persone ogni 100.000.(6)

I sintomi e le diagnosi dei pazienti ricoverati in ospedale e poi confermati avere l’influenza aviaria sono stati catalogati dall’OMS. Tutti i pazienti hanno sviluppato sintomi di febbre, tosse, distress respiratorio e polmonite. Le condizioni per lo sviluppo di polmonite possono includere l’inalazione di fumi e altre particelle tossiche nell’aria. Per espellere la congestione, deve essere prodotta una sovrabbondanza di muco, creando l’ambiente perfetto per la rapida replicazione degli organismi invasori. Se il muco contiene una miscela di diossina e altre sostanze chimiche, la probabilità di morte per influenza potrebbe essere esponenziale.

Considerando che le malattie polmonari croniche e la polmonite sono tra le cause di morte più comuni in Cina, l’identificazione dell’H5N1 potrebbe aver avuto poco a che fare con la loro scomparsa. Forse la causa della loro polmonite era la tossicità ambientale complicata dalla presenza di H5N1.

Pollame e anatre sono stati uccisi da centinaia di milioni negli ultimi quattro anni, eppure i focolai continuano in Cina e nel sud-est asiatico. Fino a quando le cause sottostanti non saranno affrontate e non verrà intrapresa una massiccia bonifica ambientale, senza dubbio continueranno a verificarsi focolai di pollame e umani.

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RIFERIMENTI

(1) Focolaio di influenza aviaria nel villaggio della Cina centrale. http://www.chinaview.cn

(2) Dooley, Erin E. “Reviving China’s Ruined Rivers”, Environmental HealthPerspectives 110 (2002)

(3) Nierenberg, Danielle. “Agricoltura animale industriale: la prossima crisi sanitaria globale?” Società mondiale per la protezione degli animali, novembre 2004.

(4) Schmidt, Charles W. “Economia e ambiente: la Cina cerca un equilibrio”, Prospettive di salute ambientale 110 (2002).

(5) Tabella: Changhua, Wu, et al. “Inquinamento idrico e salute umana in Cina”, Prospettive di salute ambientale 107 (1999).

(6) O’Neill, Marie S, et al. “Salute, ricchezza e inquinamento atmosferico: teoria e metodi avanzati”, Prospettive di salute ambientale 111 (2003).

(7) Schmidt, Charles W. “Economia e ambiente: la Cina cerca un equilibrio”, Prospettive di salute ambientale 110 (2002)

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